Nacido en el seno de una familia de clase alta de ascendencia italiana, española, galesa y alemana, Galeano desempeñó en su juventud trabajos de dibujante, pintor, obrero, mensajero, mecanógrafo y cajero. En 1960 comenzó su andadura periodística como editor del semanario Marcha junto a compañeros de la talla de Mario Vargas Llosa y Mario Benedetti.

En 1973, tras el golpe de Estado del 27 de junio, Galeano fue encarcelado y obligado a abandonar Uruguay. Dos años antes había publicado su obra más aclamada, Las venas abiertas de América Latina, un ensayo en el que repasa la historia latinoamericana desde la colonización europea hasta la época contemporánea. Libro polémico por su carácter crítico, lo que le acarreó la censura en Uruguay, Argentina y Chile, es considerado por muchos la «Biblia Latinoamericana». La última vez que esta obra ocupó las portadas fue en 2009, durante la V Cumbre de las Américas, cuando el entonces presidente venezolano Hugo Chávez le regaló un ejemplar al presidente de Estados Unidos, Barack Obama, catapultando sus ventas en la plataforma Amazon.

Entre 1982 y 1986 publicó otra de sus obras más celebradas, la trilogía Memoria del fuego, compuesta por tres volúmenes en los que narraba a través de pequeños relatos la historia de América Latina desde el génesis del mundo hasta nuestros días. Los nacimientos, Las caras y las máscaras y El siglo del viento se apoyan en hechos históricos y leyendas para, alejado de cualquier tratado de historia, trasladar a la palabra escrita los relatos orales de los pueblos latinoamericanos.

Comprometido

Intelectual fuertemente comprometido con la izquierda, tras su regreso en 1985 a su ciudad natal fundó el semanario Brecha junto a antiguos compañeros de Marcha. Esta nueva publicación instauró en 2010 el Premio Memoria del Fuego, destinado a reconocer a los creadores que demuestran en sus obras un compromiso social y con los derechos humanos. El cantautor Joan Manuel Serrat fue el primer destinatario de este galardón.

El periodista y escritor uruguayo ha fallecido apenas unos días antes de la publicación en España de su último trabajo, la antología de relatos Mujeres (publicada por Siglo XXI), que llega a las librerías el jueves. En este trabajo, Galeano hace un homenaje a las mujeres «que festejan la vida porque no se resignan».